Sans papiers et enceintes: pourquoi les femmes ont peur de recevoir des soins prénatals

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EDINBURG, Texas – Britani a appris pour la première fois qu’il y avait quelque chose qui n’allait pas dans sa grossesse tard dans la nuit de juillet 2019 lorsqu’elle a commencé à saigner et s’est précipitée aux urgences.

Le médecin de garde a déclaré qu’elle avait une infection qui pourrait la faire fausse couche. Britani a accepté de trouver un obstétricien pour traiter le problème, sachant qu’elle ne tiendrait pas parole.

En tant qu’immigrante sans papiers, Britani, aujourd’hui âgée de 20 ans, n’avait pas d’assurance maladie et n’avait pas les moyens de payer son traitement en espèces. Sa seule option serait de demander des prestations publiques, mais elle avait entendu des amis dire que cela pourrait faire d’elle une cible d’expulsion ou compromettre sa demande de carte verte en attente. Elle s’assit donc fermement, espérant que l’infection disparaîtrait d’elle-même.

Quelques semaines plus tard, Britani a secoué son mari pour le réveiller au milieu de la nuit et lui a dit de ramener sa mère dans la pièce voisine. Ils sont revenus et ont trouvé Britani pliée en deux de douleur, le visage mouillé de larmes.

«Il y a beaucoup de sang», a déclaré Britani.

Lorsque le président Trump a déclenché sa répression contre l’immigration, les personnes sans statut juridique se sont précipitées pour effacer les traces de leur existence pour éviter d’être balayées. Ils sont restés chez eux pour se cacher des nouvelles arrestations agressives dans la rue. Et des milliers de personnes ont abandonné les programmes de protection sociale pour éviter une politique qui posait une menace moins visible. Dans le cadre d’un élargissement des limites de la «charge publique», l’administration a déclaré qu’elle suspendrait la légalisation pour les immigrants sans papiers qui avaient utilisé certains avantages publics.

Bien que les immigrants sans papiers ne soient pas éligibles à la plupart des programmes d’aide sociale et qu’il ait été démontré qu’ils utilisent ceux qui sont disponibles à des taux inférieurs à ceux des citoyens américains, l’administration Trump a déclaré que l’expansion était nécessaire pour décourager les personnes qui ne pouvaient pas subvenir à leurs besoins financiers de s’installer aux États-Unis. «Donnez-moi votre fatigué et vos pauvres qui peuvent voler de leurs propres ailes et qui ne deviendront pas une charge publique», a déclaré à l’époque Kenneth T. Cuccinelli II, directeur par intérim des services de citoyenneté et d’immigration des États-Unis.

La politique contenait des exemptions pour certains groupes vulnérables, notamment les femmes enceintes. Mais les médecins et les responsables de la santé publique affirment que de nombreuses femmes sans papiers sont néanmoins convaincues que leurs chances de légalisation seront diminuées et craignent que les agents d’immigration, souvent vus dans les hôpitaux le long de la frontière, puissent les cibler pour l’expulsion.

Le résultat, disent-ils, est un climat de peur croissant qui a des conséquences désastreuses pour la santé des femmes enceintes et de leurs bébés.

Quelques jours après que la politique de charge publique est devenue publique, suivie d’une couverture mur à mur dans les médias en espagnol et d’avertissements désastreux sur les médias sociaux, les cliniques médicales ont vu les taux de non-présentation pour les rendez-vous de soins prénatals augmenter fortement. Les sages-femmes disent que les demandes d’accouchement à domicile de femmes sans papiers qui voulaient éviter d’aller à l’hôpital ont explosé. Les médecins ont déclaré avoir constaté une augmentation du nombre de femmes arrivant aux urgences avec de graves complications, ou déjà en travail, sans avoir été à un seul rendez-vous prénatal.

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Le problème a été particulièrement prononcé au Texas, qui compte la deuxième plus grande population d’immigrants non autorisés du pays.

«Allons-nous bientôt tomber d’une falaise avec la santé des immigrantes?» a déclaré le Dr Tony Ogburn, obstétricien à DHR Health, un hôpital très fréquenté d’Edinburg, au Texas, près de la frontière mexicaine, où entre 8 000 et 9 000 bébés accouchent chaque année. «Je pense que nous y sommes déjà.

Même avant que M. Trump ne prenne ses fonctions, des recherches sur des cas antérieurs avaient montré que les femmes sans papiers étaient plus susceptibles de sauter les soins prénatals et de subir des complications pendant le travail. Et tandis que les immigrants récents d’Amérique latine sont souvent en meilleure santé que les femmes nées aux États-Unis, les bébés nés de femmes sans papiers sont plus susceptibles que les autres de naître en insuffisance pondérale et d’accoucher prématurément – la cause la plus courante de mortalité infantile – en particulier après les raids d’immigration.

Les disparités étaient liées au stress de vivre en marge de la société, ainsi qu’au fait que les immigrés sans papiers sont éligibles à moins de prestations publiques que les citoyens américains et hésitent souvent à utiliser l’aide gouvernementale par crainte de subir des répercussions.

Le Dr Ogden a déclaré que bon nombre de ses clients au Texas sautaient des échographies coûteuses – cruciales pour identifier les problèmes potentiels – parce qu’ils payaient en espèces et ne pouvaient pas se permettre de telles procédures.

Le président élu Joseph R. Biden Jr.a indiqué qu’il commencerait à annuler les changements apportés aux désignations de charge publique au cours de ses 100 premiers jours en fonction, mais les experts estiment qu’une partie de la peur qui a été instillée est susceptible de persister.

Britani, qui comme les autres femmes de cet article a demandé que son nom de famille ne soit pas publié en raison de son statut d’immigrant, a déclaré que lorsqu’elle a atterri aux urgences pour la deuxième fois, les médecins lui ont dit qu’elle avait développé une autre infection, celle-ci de plus. sévère.

Elle a été admise à passer la nuit. Le lendemain matin, un travailleur social a demandé à la famille comment elle prévoyait de payer le traitement. «Ils vous mettent entre un rocher et un endroit difficile», a déclaré plus tard la belle-mère de Britani, Maria, qui est également sans papiers. «C’est votre bébé ou votre statut d’immigration.»

Sa seule option, la famille a décidé, était de demander une version limitée des avantages publics disponibles pour les femmes enceintes sans papiers au Texas, ce qui a permis à Britani de subir la première échographie de sa grossesse, bien dans son deuxième trimestre. Mais les images granuleuses en noir et blanc de sa fille grandissante n’étaient guère soulageantes. «J’avais peur parce que je ne savais pas si nous avions fait la bonne chose», dit-elle.

Les colonies du sud du Texas où elle vit, avec environ un demi-million de personnes dans des maisons délabrées et des caravanes rouillées, sont celles où les agents de santé ont dû travailler le plus dur pour persuader les femmes de se faire soigner.

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La grossesse n’a jamais été facile pour les personnes qui y vivent. Jennifer et son mari, Diego, tous deux venus aux États-Unis en tant que jeunes enfants, avaient récemment perdu leur statut quasi-légal dans le cadre du programme Deferred Action for Childhood Arrivals parce qu’ils n’avaient pas les moyens de le renouveler. Puis en janvier de l’année dernière, Jennifer a acheté un test au magasin à un dollar et a découvert qu’elle était enceinte.

Le couple a décidé de déménager temporairement dans l’Indiana, où ils ont trouvé du travail dans une usine qui payait 13 dollars de l’heure – deux fois plus qu’un travailleur sans papiers gagnait généralement dans le sud du Texas. Elle est restée huit mois sans soins prénatals. «J’étais inquiète», dit-elle, mais elle se sentait aussi résignée.

Les obstétriciens associés à l’Université du Texas Rio Grande Valley ont introduit des cliniques médicales mobiles dans les colonies, espérant que les femmes enceintes seraient plus susceptibles d’assister à des rendez-vous près de chez elles. Les cliniques s’appuient sur des «promotoras» – des agents de santé ayant de solides liens avec la communauté – pour aider les patients à obtenir un traitement, qui est gratuit ou à prix très avantageux.

Maria Aguilar, une promotora née au Mexique et elle-même sans papiers pendant un certain temps, passe ses journées à livrer de la nourriture et des médicaments à ceux qui ont trop peur de sortir. Elle apporte des masques aux femmes qui travaillent les champs tout au long de leur grossesse, pour les protéger de l’exposition aux pesticides. Mais elle a dit que les femmes ignoraient souvent ses appels téléphoniques parce qu’elles avaient peur de se faire soigner. Au moment où ils la contactent en cas de crise, certains ont déjà fait une fausse couche.

Interrogée sur la fréquence à laquelle de telles craintes sont soulevées dans son travail avec les patients, Mme Aguilar a déclaré: «Pour être honnête, nous n’avons vu personne qui n’ait pas ce problème.»

Un effet dissuasif similaire a été observé après la réforme de l’aide sociale qui a eu lieu sous le président Bill Clinton, qui a limité l’accès des immigrants aux prestations. La loi a été suivie au Texas par une augmentation de la mortalité et de la morbidité maternelles, a déclaré King Hillier, vice-président du district hospitalier du comté de Harris, qui comprend Houston.

Il a déclaré qu’une version plus extrême du phénomène se produisait maintenant, alors que les médias sociaux avertissaient les femmes sans papiers de rester à l’écart des programmes d’assistance publique de toute nature.

«Ce à quoi nous avions affaire à la fin des années 90, c’était essentiellement le bouche à oreille. Et maintenant, vous avez des médias de masse 24 heures sur 24, 7 jours sur 7 », y compris la désinformation et les rumeurs, a-t-il déclaré.

Même dans l’enclave libérale d’Austin, la capitale de l’État, les praticiens disent qu’ils sont limités dans ce qu’ils peuvent confortablement dire pour apaiser les inquiétudes des patients concernant les nouvelles tactiques agressives utilisées pour traquer les immigrants en vue de leur arrestation.

«Personne ne peut les rassurer à tort car tout est possible de nos jours», a déclaré Margaret Kini, obstétricienne-gynécologue dans l’une des plus grandes cliniques à faible revenu de la ville.

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Griselda, une femme sans papiers qui vit à Austin depuis plus de deux décennies, a déclaré que l’élection de M. Trump en 2016 avait eu un impact immédiat dans sa communauté. Peu de temps après, le père de l’un des camarades de classe de ses enfants a été expulsé, la terrorisant ainsi que les autres parents. Quelques mois plus tard, un policier l’a arrêtée et lui a écrit un billet, donnant un avertissement à son fils. “Il a dit: ‘Si je veux, je peux emmener ta mère, parce qu’elle est illégale.'”

Tout cela a jeté une ombre sur la découverte en janvier 2019 qu’elle était enceinte de son quatrième enfant. Plutôt que d’aller à l’hôpital, comme elle l’avait fait pour accoucher de ses trois premiers enfants, Griselda a trouvé une sage-femme pour accoucher à la maison de sa fille, Ava Valentina. Parce qu’elle espère légaliser un jour, elle a continué à éviter d’utiliser les services gouvernementaux, y compris ceux auxquels le bébé a droit en tant que citoyen américain, de peur que cela puisse avoir des répercussions sur la route.

«Je ne veux pas être une charge publique», a-t-elle dit, tenant sa petite fille d’une semaine, s’inquiétant du coût de son bilan de santé de deux mois à venir, lorsque le bébé aurait besoin d’être vacciné. «Si je peux me permettre, je paierai moi-même.

Paula Rojas, qui a accouché du bébé de Griselda, a déclaré que les complications avaient souvent bouleversé les plans les mieux conçus de ses clients pour éviter un hôpital.

Melissa et son mari, tous deux missionnaires chrétiens du Mexique, vivaient à l’extérieur d’Austin depuis environ un an lorsqu’ils ont découvert qu’elle était enceinte. Melissa prévoyait d’accoucher dans un centre de naissance – un établissement agréé qui accepte les paiements en espèces de femmes à faible revenu.

Mais Mme Rojas, qui l’aidait en lui prodiguant des soins prénatals naturopathiques, craignait que Melissa ne passe neuf mois sans avoir besoin d’une intervention médicale. Elle avait vu cela se produire avec d’autres patients sans papiers qui avaient développé des maladies liées au stress pouvant entraîner une naissance prématurée et d’autres problèmes. Melissa était constamment inquiète, dit-elle, et avait du mal à dormir la nuit.

Environ sept mois après le début de sa grossesse, Melissa a été transportée d’urgence à l’hôpital pour une pré-éclampsie, une maladie dangereuse qui menace la vie de la mère et du bébé. Son fils, Josías, a été accouché par césarienne d’urgence et ne pesait que quatre livres. Une infirmière l’a transporté directement dans un incubateur.

Le lendemain soir, dans l’obscurité de sa chambre d’hôpital, Melissa lui a demandé de payer sa facture en espèces. Une infirmière a expliqué que Josías devrait vivre à l’hôpital pendant au moins un mois et que cela coûterait probablement des centaines de milliers de dollars pour le maintenir en vie.

Après des mois à l’éviter, elle devrait demander des prestations publiques.

Alors que l’infirmière éteignait les lumières de sa chambre, Melissa ferma les yeux, essayant de ne pas penser à l’avenir, mais elle ne put dormir de la nuit.

Lynsey Addario a contribué au reportage de McAllen, Texas.

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