Une start-up de base de données de 18 ans lève 325 millions de dollars pour défier Oracle

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Créer un challenger viable pour les géants des bases de données Oracle et IBM est l’un des problèmes commerciaux les plus difficiles que j’ai vu. Après 18 ans, Emil Eifrem semble prêt à réussir.

Sa société, Neo4j, fournisseur de plate-forme de base de données graphique basée à San Mateo, en Californie, a récemment levé 325 millions de dollars pour une valorisation dépassant les 2 milliards de dollars pour la propulser vers une éventuelle cotation publique.

Comment? Depuis la mise à disposition de son produit en 2007, Eifrem m’a dit dans une interview du 22 juin que son entreprise avait résolu deux problèmes difficiles : « R&D et Go-to-Market ».

Si vous possédez des actions d’Oracle ou de MongoDB, vous devez garder un œil sur ce qu’ils font pour suivre Neo4j.

Le financement record de Neo4j

Le 17 juin, Neo4j a annoncé un financement de série F de 325 millions de dollars – le plus important de l’histoire des sociétés de bases de données privées – portant sa valorisation à plus de 2 milliards de dollars et le financement total à plus de 500 milliards de dollars. Le tour a été mené par Eurazeo avec un investissement complémentaire de GV [Google Ventures].

La levée de fonds de Neo4j est impressionnante par rapport à celle de ses concurrents. VentureBeat note que MongoDB, qui est devenu public en octobre 2017 – et a depuis grimpé à un taux annuel moyen de 91% pour atteindre une capitalisation boursière de 22,5 milliards de dollars – a levé 311 millions de dollars au total. Pendant ce temps, “Cockroach Labs a levé 355 millions de dollars de financement, dont un tour de 160 millions de dollars plus tôt en 2021 à une évaluation similaire de 2 milliards de dollars”, a noté VentureBeat.

Une base de données graphique est différente des bases de données relationnelles construites à partir de tableaux – elles stockent des mots et des nombres dans des lignes et des colonnes – qui ont été largement adoptées et utilisées depuis des décennies. Les données ont changé depuis lors et le graphique facilite le stockage et la récupération des données non structurées les plus courantes d’aujourd’hui.

La base de données graphique stocke « des points de données individuels (tels que des paires clé-valeur ou des documents) ainsi que les relations de données entre eux. Ces relations rendent une base de données graphique facilement un million de fois plus rapide qu’une base de données relationnelle” pour des applications telles que la détection de fraude, selon TechRepublic.

Cibler un vaste marché en croissance rapide

Neo4j vise un marché énorme avec des barrières à l’entrée gigantesques. Selon TechRepublic, en 2020, les entreprises ont dépensé 50 milliards de dollars en bases de données – un chiffre qui devrait croître à un taux annuel moyen de 15 % pour atteindre 100 milliards de dollars d’ici 2025.

Le type de base de données de Neo4j – les graphiques – représente un marché plus petit qui croît beaucoup plus rapidement. VentureBeat a noté que le marché des bases de données graphiques passerait de 822 millions de dollars à un taux annuel composé de 24% à 2,4 milliards de dollars d’ici 2023.

Gartner s’attend à ce que « le traitement des graphiques d’entreprise et les bases de données de graphiques augmentent de 100 % par an jusqu’en 2022, facilitant la prise de décision dans 30 % des organisations d’ici 2023″.

Comment Neo4j a grandi

Depuis que Neo4j a commencé à vendre son produit en 2007, il s’est considérablement développé. Comme me l’a dit Eifrem, l’entreprise employait 300 en mars 2020 et prévoyait de terminer 2021 avec 600. (Malheureusement, il ne m’a pas dit ses revenus ou son taux de croissance).

VentureBeat note que Neo4j avait reçu « plus de 3 millions de téléchargements en novembre 2018 et [has] plus de 300 utilisateurs d’abonnement d’entreprise. Clients actuels et précédents [include] Lyft, Walmart, eBay, Adobe, Orange, Monsanto, IBM, Microsoft, Cisco, Medium, Airbnb, la NASA et l’armée américaine.

Neo4j a résolu deux problèmes très difficiles pour atteindre son niveau de succès actuel. Comme il me l’a dit, « Réussir notre produit signifiait résoudre un problème de R&D difficile et un problème de mise sur le marché difficile. Les bases de données sont au cœur des applications. Les systèmes de gestion de base de données SQL et relationnelle (RDMS) – stockant les données sous forme de lignes et de colonnes – ont prédominé dans les années 1970, 80, 90 et 00. Quand j’ai grandi, Oracle, IBM DB2, Informix et Sybase étaient à 98% le même produit.

Eifrem savait qu’il serait difficile de remplacer le RDMS par quelque chose de mieux. « Il y avait l’opportunité d’y mettre une nouvelle base de données. Mais il ferait face à un examen minutieux et à de profondes frictions lors de l’adoption. Même si vous pouviez résoudre les problèmes techniques, le Go-To-Market serait coûteux et très difficile à réaliser. En cas de succès, il serait massif et durerait des décennies. La seule chose proche de résoudre ce défi est de créer un nouveau système d’exploitation ou de planification des ressources d’entreprise (ERP). C’est un énorme marché. Si vous pouvez réussir, le prix est fantastique.

À son honneur, l’idée d’Eifrem pour l’entreprise a été stimulée par un problème auquel il était confronté et que les sociétés de bases de données alors existantes ne résolvaient pas. La plupart des entreprises que j’ai étudiées pour rechercher mon livre, Stratégie de démarrage affamé, ont été lancés par des personnes essayant de trouver une solution à un problème auquel elles étaient personnellement confrontées. Ils ont essayé de trouver une entreprise qui résolvait déjà le problème. Ils ont créé leur entreprise parce que le problème était trop important pour ne pas être résolu.

Neo4j a suivi ce modèle. « J’ai eu l’idée d’une nouvelle base de données parce que j’ai moi-même rencontré le problème. J’utilisais SQL en tant que directeur de la technologie au début de la vingtaine lors de la première bulle informatique. Nous avions la pile standard : la couche 1 était la base de données, la couche 2 était la logique métier, la couche 3 était la présentation. Pour une raison quelconque, la base de données SQL travaillait contre nous. Nous avions 20 personnes dans le département et 10 d’entre elles se battaient contre la base de données. Dans tous nos projets précédents, la base de données a été un accélérateur. Il a résolu de nombreux problèmes informatiques complexes tels que le stockage sur un disque, les requêtes et la sauvegarde », a expliqué Eifrem.

Il est venu avec un aperçu critique sur SQL. « J’ai essayé de comprendre pourquoi la base de données fonctionnait contre moi. C’était que la forme des données et les blocs de construction de SQL étaient en conflit. La structure de la table était rigide. Cela avait du sens lorsqu’il a été développé pour la première fois – les gens mettaient des formulaires dans un ordinateur. Mais nous vivions une explosion de données désordonnées et interconnectées. Je me suis dit : « Et si nous avions des bases de données qui étaient des nœuds connectés par des relations – un graphe social ? »

Profitant de l’ignorance de ne l’avoir jamais essayé, il s’est lancé avec confiance dans la résolution de ce problème. Comme il me l’a dit : « J’étais assez jeune et assez stupide pour penser que nous pourrions le construire. Nous avons commencé à chercher sur Google et nous n’avons rien trouvé. Nous avons décidé : « Construisons-le ». À quel point cela peut-il être dur?’ Après 15 ans et 100 millions de dollars, nous savons que c’est difficile. Mais nous avons conclu que cela en valait la peine car nous avions un vent arrière : le monde deviendrait de plus en plus connecté ; les données deviendraient plus connectées ; et d’autres projets en auraient besoin à l’avenir. Nous étions clients. Nous étions sûrs que d’autres le seraient aussi.

Neo4j a constaté que les utilisateurs de bases de données les plus performants avaient le même problème. « Pour commencer, nous devions le construire et le contrôler dans la première entreprise. Le saut essayait de construire c’est une entité indépendante. Lorsque nous avons étudié le paysage de ce que les gens faisaient avec les données en 2007, Google, Facebook, Yahoo, eBay, ils utilisaient un RDMS. Ils ont été obligés de construire leur propre [graph database]. Nous avons réalisé que l’entreprise serait confrontée à ce problème demain. Ils regardaient tous comment les pages Web sont connectées. Ce que nous avons construit aiderait les entreprises du Global 2000 à faire face à leurs concurrents.

Eifrem a cherché à développer son produit en partenariat avec les premiers utilisateurs. « Nous avons obtenu notre premier client en trouvant des utilisateurs précoces dans différentes industries. Ce sont des personnalités qui veulent être à la pointe de la technologie. Ils voient le potentiel et existent dans toutes les industries. Vous recherchez le niveau de douleur qu’ils résolvent : est-ce une vitamine (par exemple, c’est bon pour vous), un médicament (comme le tylenol) ou la pénicilline (sans elle, vous mourez). Nous avons recherché des cas d’utilisation où cela était essentiel pour les personnalités des premiers utilisateurs », a-t-il déclaré.

Il a décidé de travailler avec UBS pour développer un moyen plus simple d’intégrer les traders. « Un premier exemple est celui des droits bancaires. Lorsque vous embarquez un nouveau trader, à quels actifs lui donnez-vous accès. La réponse dépend de l’endroit où vous recrutez dans le monde et de leur ancien réseau. Vous provisionnez tout par le Web. En 2010, UBS a utilisé Neo4j pour le backend de ses systèmes de droits. Nous avons été un million de fois plus rapides à connecter les données que nos concurrents – le LeBron James [of entitlements processing]. “

Cette compétence de pointe a permis à Neo4j de mettre le pied dans la porte et de s’améliorer dans d’autres domaines où il était relativement faible. « Tout le reste, nous étions inférieurs. C’était comme le Google Doc qui permettait aux gens de partager des documents beaucoup plus facilement, ce qui leur faisait gagner du temps. Nous avons dû nous améliorer dans toutes les autres choses ennuyeuses comme les sauvegardes en ligne et la conformité. Pendant ce temps, il y a eu un changement dans la plate-forme : il y a eu un passage des bandes au disque à la quantité de mémoire vive (RAM) disponible pour le stockage, ce qui a changé la façon dont vous pouvez accéder aux données », a-t-il expliqué.

Alors que la puissance magique de Neo4j – des connexions de données beaucoup plus rapides que ses concurrents – est restée la même pour les différentes applications client, l’impact commercial a été différent mais profond. « L’impact commercial pour le directeur financier en matière de droits a été que nous pouvons réduire le temps d’intégration de nouveaux traders de quelques semaines à quelques secondes. Cela permet aux banques de donner aux nouvelles recrues le traitement royal. »

Un autre cas d’utilisation était la détection de fraude. Comme l’a déclaré Eifrem, « nous avons pu voir comment les réseaux de fraude étaient connectés et nous avons permis au directeur financier de Morgan Stanley d’identifier 3 % à 4 % de fraude en plus, générant un retour sur investissement important. Avec la vente au détail, notre technologie a permis aux moteurs de recommandation de mieux fonctionner, créant une augmentation de 5 % des ventes. Un directeur financier de la vente au détail avec 2 milliards de dollars de revenus de commerce électronique peut effectuer le calcul du retour sur investissement sur une augmentation des ventes de 5 % grâce à notre technologie. »

Neo4j vise à faire de son premier client d’une industrie un promoteur enthousiaste et ainsi s’implanter plus largement parmi ses pairs. « Nous faisons du marketing au sein des industries. De notre premier adopteur précoce qui achète un antibiotique, nous en ajoutons d’autres dans l’industrie. Nous sommes passés d’UBS à Goldman Sachs, à la Royal Bank of Canada et à la Royal Bank of Scotland. Nous créons également de nouvelles catégories auxquelles nous invitons les concurrents à des conférences pour aider à créer. Nous avons également des adoptions dirigées par des praticiens. Nous avons commercialisé une version open source aux développeurs qui est totalement gratuite.

Plus d’opportunités sont à venir pour Neo4j. Selon Eifrem, « Nous avons actuellement une mince tranche du Global 2000 en Amérique du Nord et en Europe, ce qui représente 80 % du chiffre d’affaires des bases de données d’Oracle. Nous faisons des percées en APAC et y avons grandi pendant la pandémie. Nous avons une offre cloud pour les développeurs à 65 $ par mois pour le marché des particuliers/PME. »

Je pense qu’Eifrem possède une rare combinaison de compétences techniques et commerciales qui contribuent au succès de Neo4j. “C’est une bénédiction et une malédiction que je m’intéresse à beaucoup de choses. La technologie est difficile. J’ai passé 10 000 heures à m’entraîner – en adoptant une approche d’entraînement athlétique à coder au sous-sol au lieu de faire du ski de fond. Les affaires sont beaucoup plus faciles à apprendre si vous êtes intéressé et curieux. Les compétences managériales découlent des compétences interpersonnelles — c’est juste de l’expérience », m’a-t-il dit.

Comment les titulaires réagissent

Neo4j n’est pas la seule entreprise à saisir cette opportunité. Des startups comme TigerGraph, MongoDB, Cambridge Semantics, DataStax et d’autres rivalisent avec Neo4j sur le marché des bases de données graphiques, tout comme les entreprises historiques comme Microsoft et Oracle. en novembre 2017, Amazon a lancé Neptune, une base de données de graphiques entièrement gérée alimentée par sa division Amazon Web Services, selon TechRepublic.

De plus, les bases de données à usage général Postgres et MongoDB ajoutent des fonctionnalités graphiques (et autres). Je ne serais pas surpris si certains de ces concurrents parviennent à convaincre leurs clients que le coût du passage à Neo4j est supérieur aux avantages.

Neo4j deviendra-t-il public ?

Je pense que Neo4j sera rendu public. Cependant, il est difficile d’évaluer quand sans connaître ses revenus et son taux de croissance.

La société utilisera les recettes pour améliorer son produit, renforcer ses partenariats et s’étendre géographiquement. S’appuyant sur une relation étroite avec Google Cloud, Eifrem souhaite renforcer ses partenariats avec les fournisseurs de cloud public, selon TechCrunch. La société a également ouvert un bureau à Singapour pour exploiter “une augmentation majeure de l’intérêt de la région APAC”.

En fin de compte, sa capacité à se développer dépend de sa capacité à trouver de nouveaux groupes de clients et des cas d’utilisation où Neo4j peut persuader les clients que les avantages de l’achat de sa base de données de graphes dépassent les coûts de changement d’un concurrent.

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